Le «consigliere de guerre» de Trump fait désormais face à son propre péril juridique

Boris Epshteyn, qui doit être traduit en justice mardi pour ingérence électorale en Arizona, a joué de nombreux rôles pour l’ancien président Donald J. Trump.

Un ami d’université de M. Eric, le fils de Trump à l’Université de Georgetown, deviendra un substitut télévisé fanfaron pour la campagne Trump de 2016 avant de finalement devenir M. Le chef officieux du réparateur et stratège juridique de Trump. Quand M. Trump a été reconnu coupable à New York le mois dernier pour 34 chefs d’accusation, a déclaré M. Epshteyn (prononcer EP-stine) était à ses côtés, se blottissant avec l’ancien président et d’autres collaborateurs après le verdict.

Il apparaît régulièrement comme un personnage mineur dans les actes d’accusation liés à Trump, selon les archives judiciaires. Les affaires électorales en Géorgie et dans le Wisconsin l’identifient comme « Individu 3 » et « Individu A ». Dans une affaire fédérale en cours contre M. Trump, il apparaît comme la « Personne 5 ». Dans un autre, son trafic de courrier électronique correspond à celui de « Co-conspirator 6 ».

Mais en Arizona, il obtient un rôle principal. Son inculpation découle du travail qu’il a accompli en coulisses pour tenter de garder M. Trump au pouvoir après sa défaite électorale de 2020. Encadrant un petit groupe de conseillers, il a aidé à superviser un plan visant à déployer de faux électeurs dans sept États du champ de bataille perdu par M. Trump, comme le montrent les documents.

“Boris fait deux choses”, a déclaré Timothy Parlatore, un avocat qui a autrefois représenté M. Trump, mais il est parti en grande partie à cause d’affrontements avec M. Epshteyn. « Il coordonne les équipes juridiques et il agit comme un animal de soutien émotionnel auprès du président. C’est M. Bonnes nouvelles. Il adore dire au président ce qu’il veut entendre. Et il le fait de manière à pouvoir garder le contrôle sur les équipes juridiques – au détriment du président, à mon avis.»

M. Epshteyn, qui envisage de plaider non coupable, fait partie des 18 personnes inculpées en Arizona, dont Rudolph W. Giuliani, M. l’ancien avocat personnel de Trump et Mark Meadows, l’ancien chef de cabinet de la Maison Blanche. Les accusés font tous face à neuf chefs d’accusation, liés à la fraude, à la contrefaçon et au complot.

Au total, 51 alliés de Trump, et M. Trump lui-même fait désormais face à des accusations dans cinq États liées à l’ingérence électorale ; un certain nombre d’autres ont soit plaidé coupables, soit conclu des accords de coopération.

M. Epshteyn, 41 ans, a refusé de commenter le cas de l’Arizona. Mais il a parlé dans le passé de ses actions en Arizona. Dans une interview en podcast en 2021, il a déclaré qu’il était à la Maison Blanche le matin de novembre. Le 4 avril 2020, et « déployé en Arizona environ 36 heures plus tard ».

Au moment de l’entretien – neuf mois après l’entrée en fonction du président Biden – M. Epshteyn réclamait toujours la décertification des résultats des élections en Arizona. Il a également averti sur le podcast que l’avenir politique du procureur général de l’État de l’époque, Mark Brnovich, un républicain, serait menacé s’il ne « s’en prenait pas à Katie Hobbs », une démocrate qui était alors secrétaire d’État de l’Arizona.

M. Epshteyn a ensuite été inculpé par M. Le successeur démocrate de Brnovitch, Kris Mayes, a ainsi évité de peu d’être inculpé dans le cadre de l’affaire électorale portée l’année dernière à Atlanta, selon des documents.

Par ailleurs, les procureurs du ministère de la Justice ont arrêté M. Le téléphone portable d’Epshteyn et ont mené à deux reprises des entretiens formels avec lui alors qu’ils rassemblaient des preuves pour le dossier des élections fédérales qu’ils avaient porté l’année dernière à Washington. Seul M. Trump a été inculpé.

En Arizona, M. Epshteyn est le seul parmi les accusés à conserver un rôle continu de conseiller central de Trump, avec une vision aussi approfondie de sa stratégie juridique que n’importe quel membre de son équipe. L’expert d’extrême droite Stephen K. Bannon, un allié, le qualifie de « consigliere en temps de guerre », tandis que M. Trump fait parfois référence en plaisantant à M. Epshteyn comme « mon psychiatre ». “Il n’y a pas de meilleur défenseur du président Trump et du programme America First”, a déclaré Steven Cheung, directeur des communications de la campagne. « Boris est un membre clé de l’équipe présidentielle, contribuant sur les fronts juridique, politique et des communications. »

Mais certains avocats aguerris chez M. L’orbite de Trump pendant sa présidence a vu M. Epshteyn était encore un autre conseiller qui n’était pas doué pour se protéger, lui ou son client, des ennuis – « un idiot », comme Eric Herschmann, ancien avocat adjoint de la Maison Blanche, l’a dit un jour dans un e-mail adressé à d’autres avocats.

M. Epshteyn a émigré de Moscou avec sa famille quand il avait 11 ans et a perfectionné son anglais dans le centre du New Jersey. Ses camarades de classe de West Windsor-Plainsboro High School South, à l’extérieur de Princeton, l’ont élu « le plus susceptible d’être célèbre » et se souviennent de lui comme d’un membre particulièrement volubile de la simulation des Nations Unies et des équipes de procès simulés.

Il était également plaqueur de nez dans l’équipe de football avec une solide connaissance pratique de la franchise « Rocky ». Il a un jour corrigé un journaliste sur l’origine d’une citation qui lui plaisait, notant qu’elle provenait de “Rocky Balboa” et non d’une autre suite, “Creed”.

La citation en question témoigne d’une certaine philosophie trumpienne : « Il ne s’agit pas de savoir avec quelle force vous frappez. Il s’agit de savoir avec quelle force vous pouvez être touché et continuer à avancer.

Après avoir obtenu son diplôme en droit de Georgetown, M. Epshteyn a essayé le droit des sociétés avant de se lancer dans diverses activités politiques et commerciales, notamment un passage dans la campagne McCain-Palin. En 2013, il était l’un des trois directeurs qui ont repris un laboratoire de recherche sur le cancer à but non lucratif dans le Massachusetts, dont la disparition rapide sous leur direction a fait la une des journaux locaux. Un législateur local a par la suite fait référence à M. Epshteyn et ses partenaires comme des « gars flim-flam », tandis que le Dr. Lynn Hlatky, qui dirigeait le laboratoire, les a accusés dans un procès du « démantèlement et de la détérioration de la recherche révolutionnaire sur le cancer ». M. Le groupe d’Epshteyn a nié ces affirmations et un règlement a finalement été conclu.

En 2016, une société d’investissement M. Epshteyn était affilié à TGP Securities et a été poursuivi en justice par une société texane appelée Sigma Development Corporation. Ils allèguent que M. Epshteyn et un partenaire commercial avaient accepté un paiement initial de 100 000 $ pour trouver de l’aide aux investisseurs pour un parc à thème. Selon le procès, M. Epshteyn n’a fait que se vanter de ses relations avec le Parti républicain et a exhorté les plaignants à regarder des extraits de ses apparitions à la télévision. TGP a contesté les allégations et un règlement a finalement été conclu.

M. Epshteyn a également effectué un travail de conseil politique pour d’autres candidats après la présidence Trump ; En 2022, il a été embauché par Carl Paladino, un homme d’affaires républicain qui s’est présenté sans succès au poste de gouverneur de New York. M. Paladino a ensuite critiqué M. Epshteyn comme étant « totalement inutile », même si certains anciens aides de Paladino ont déclaré que M. Epshteyn a fourni des conseils et une assistance à leur campagne.

Au début de l’administration Trump, il a brièvement travaillé à la Maison Blanche jusqu’à ce qu’un problème survienne avec son habilitation de sécurité. (La campagne 2024 de M. Trump a déclaré dans un communiqué que « le problème était résolu ».) Il est parti après quelques mois, mais son rôle dans M. L’orbite de Trump ne ferait que croître.

Après les élections de 2020, M. Epshteyn faisait partie des principaux collaborateurs « prenant la tête » de la supervision du déploiement de faux électeurs dans les États swing, selon un e-mail interne envoyé à l’époque par Kenneth Chesebro, un avocat électoral du Wisconsin qui était l’un des principaux architectes du plan. Les faux électeurs devaient se réunir en décembre. 14 et signer des certificats affirmant faussement que M. Trump avait gagné leurs États.

M. Le trafic de courriers électroniques et de SMS d’Epshteyn, obtenu à partir de diverses enquêtes, a permis de mieux comprendre son implication. Un peu plus d’un mois après les élections, en décembre. Le 9 septembre 2020, il a envoyé un texto à M. Chesebro, qui avait proposé à la campagne Trump un plan inhabituel pour contester les résultats des élections.

M. Epshteyn a déclaré qu’il transmettait une question de M. Giuliani, qui était le fer de lance des efforts pour garder M. Trump au pouvoir.

« Pensez-vous que vous pourriez préparer un échantillon de bulletin de vote pour le Wisconsin », a-t-il écrit, demandant essentiellement à M. Chesebro doit rédiger un texte qui pourrait être signé par les républicains du Wisconsin se faisant passer pour des électeurs présidentiels, selon l’acte d’accusation de l’Arizona. M. Epshteyn demanda bientôt à M. Chesebro s’il pouvait faire la même chose pour « la Pennsylvanie, la Géorgie, le Michigan, l’Arizona, le Nevada et le Nouveau-Mexique » – tous les swings déclarent que M. Trump avait perdu.

“Oh absolument”, M. Chesebro a répondu. Et avec cela, le plan était en marche.

M. Epshteyn a demandé à M. Chesebro pour une note décrivant les pouvoirs du vice-président lors de la session conjointe du Congrès prévue en janvier. 6, le qualifiant de « vital à avoir ». En décembre. Le 13, un jour avant que les électeurs officiels ne se réunissent pour voter pour M. Biden, M. Epshteyn a vérifié que des plans étaient prévus pour que de faux électeurs se réunissent dans sept États.

“Sommes-nous prêts pour tous les votes de demain”, a-t-il demandé à M. Chesebro.

Le lendemain, après que M. Chesebro lui a dit que les faux électeurs se réunissaient dans le Wisconsin, M. Epshteyn a envoyé un texto : « Boum ».

M. Epshteyn a déjà un casier judiciaire en Arizona : il a été arrêté deux fois dans les bars de Scottsdale, après une bagarre en 2014 et après avoir été accusé d’avoir peloté deux femmes en 2021. Il a plaidé coupable de délit dans les deux cas.

Les condamnations ont été annulées, mais en Arizona, elles restent inscrites à son dossier, ce qui signifie qu’elles pourraient entrer en jeu lors d’une éventuelle condamnation.

Dans l’interview podcast de 2021, qui a eu lieu quelques jours après sa deuxième arrestation, M. Epshteyn a suggéré que M. Trump pourrait être réintégré.

“Ce que je crois qui va se produire, c’est que lorsque nous aurons la décertification de l’Arizona, de la Pennsylvanie, de la Géorgie, potentiellement du Wisconsin et du Michigan, cela ira directement à la Cour suprême”, a-t-il déclaré. « La Cour suprême va décider : comment gérer une élection volée ?

Invoquant la candidature au Sénat de M. Brnovitch, il a déclaré que le procureur général « ferait mieux de commencer à faire ce qu’il faut » et lui a demandé de « s’en prendre » à un large éventail de fonctionnaires parce que « une élection a été volée ». Trois mois plus tard, M. Epshteyn recevait une provision mensuelle de Blake Masters, qui battrait M. Brnovich lors d’une primaire après le soutien de Trump, mais a finalement perdu face au sénateur démocrate sortant. Marc Kelly.

Comme M. Trump a préparé son retour politique, M. Epshteyn est réapparu dans son monde en 2022. Au fur et à mesure des enquêtes de M. Trump s’est échauffé, M. Epshteyn superviserait ses différentes équipes de défense, dirigées par des avocats plus expérimentés.

“Il n’est pas impliqué dans l’élaboration de stratégies ou de tactiques, mais il coordonne ce que tout le monde fait”, a déclaré Steve Sadow, M. L’avocat principal de Trump en Géorgie, qui a déclaré qu’il donnait à M. Epshteyn fait le point sur les déclarations publiques qu’il fait. “Il est à la hauteur de tout ce qui se passe.”

Vers le milieu de 2022, M. Epshteyn recrutait des avocats pour gérer l’enquête sur les documents classifiés, selon des documents judiciaires récemment dévoilés l’année dernière. Il a fait appel à un avocat à la dernière minute pour rencontrer le FBI, même si elle ne savait rien de « l’assignation à comparaître ou de l’emplacement » des documents pertinents, selon les tribunaux chargés du dossier.

Selon un communiqué publié par les avocats, tous les documents classifiés avaient été restitués, mais cela s’est révélé faux. Les procureurs ont également souligné que M. Epshteyn a eu une conversation téléphonique avec M. Trump, peu avant que de nombreuses boîtes de disques soient transférées d’un entrepôt à Mar-a-Lago à M. La résidence de Trump là-bas, même si ce qui a été discuté est clair.

Comme les actes d’accusation de M. Trump a commencé à venir l’année dernière, M. La rémunération d’Epshteyn est passée de 20 000 $ à 53 500 $ par mois. Parmi les avocats recrutés figurait Todd Blanche, un ancien procureur fédéral qui avait représenté M. Epshteyn ; il dirigerait la défense dans M. Le récent procès pour fraude de Trump à Manhattan qui s’est soldé par la condamnation de l’ancien président pour les 34 chefs d’accusation.

M. Epshteyn est devenu un incontournable du palais de justice au cours de la procès, un rôle qu’il n’a assumé qu’au lendemain de sa propre inculpation. Comme beaucoup d’autres choses, sa vision de l’affaire Manhattan faisait écho à celle de son patron.

«Tout ce canard», a-t-il déclaré plus tôt cette année, sur un autre podcast, «est une grande conspiration du Crooked Joe Biden et de ses hackers et voyous.»

Alain Delaquérière contribué à la recherche.

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